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Agriculture et économie

Agriculture et économie

Depuis les débuts de la nation, l'agriculture occupe une place cruciale dans l'économie et la culture américaines. Les agriculteurs jouent un rôle important dans toute société, bien sûr, car ils nourrissent les gens. Mais l'agriculture a été particulièrement appréciée aux États-Unis.

Au début de la vie du pays, les agriculteurs ont été perçus comme des exemples des vertus économiques telles que le travail, l’initiative et l’autosuffisance. En outre, de nombreux Américains - en particulier des immigrants qui n’avaient peut-être jamais possédé de terre et n’étaient propriétaires de leur travail ou de leurs produits - ont découvert que la possession d’une ferme ouvrait la porte du système économique américain. Même les personnes qui quittaient l'agriculture utilisaient souvent la terre comme un produit de base pouvant facilement être acheté et vendu, ouvrant ainsi une nouvelle avenue au profit.

Le rôle de l'agriculteur américain dans l'économie américaine

Le fermier américain a généralement très bien réussi à produire de la nourriture. En effet, son succès a parfois créé son plus gros problème: le secteur agricole a connu des périodes de surproduction périodiques qui ont entraîné une baisse des prix. Pendant de longues périodes, le gouvernement a contribué à atténuer le pire de ces épisodes. Mais ces dernières années, cette assistance a diminué, reflétant la volonté du gouvernement de réduire ses propres dépenses, ainsi que l'influence réduite du secteur agricole.

Les agriculteurs américains doivent leur capacité à produire des rendements élevés à un certain nombre de facteurs. D'une part, ils travaillent dans des conditions naturelles extrêmement favorables. Le Midwest américain possède certains des sols les plus riches du monde. Les précipitations sont modestes à abondantes sur la plupart des régions du pays; les rivières et les eaux souterraines permettent une irrigation extensive là où ce n'est pas le cas.

Les investissements importants en capital et l'utilisation croissante de main-d'œuvre hautement qualifiée ont également contribué au succès de l'agriculture américaine. Il n'est pas rare de voir les agriculteurs d'aujourd'hui conduire des tracteurs avec des cabines climatisées attachées à des charrues, des motoculteurs et des moissonneuses très coûteuses et rapides. La biotechnologie a conduit au développement de semences résistantes aux maladies et à la sécheresse. Les engrais et les pesticides sont couramment utilisés (trop souvent, selon certains environnementalistes). Les ordinateurs suivent les opérations agricoles, et même la technologie spatiale est utilisée pour trouver les meilleurs endroits pour planter et fertiliser les cultures. De plus, les chercheurs introduisent périodiquement de nouveaux produits alimentaires et de nouvelles méthodes pour les élever, tels que des étangs artificiels pour élever des poissons.

Les agriculteurs n'ont toutefois pas abrogé certaines des lois fondamentales de la nature. Ils doivent encore faire face à des forces indépendantes de leur volonté, notamment les conditions météorologiques. Malgré son climat généralement clément, l'Amérique du Nord connaît également de fréquentes inondations et sécheresses. Les changements climatiques donnent à l’agriculture ses propres cycles économiques, souvent sans lien avec l’économie en général.

Aide gouvernementale aux agriculteurs

Les appels à l'aide gouvernementale surviennent lorsque des facteurs nuisent au succès des agriculteurs. Parfois, lorsque différents facteurs convergent pour pousser les exploitations agricoles à l'échec, les demandes d'aide sont particulièrement intenses. Dans les années 1930, par exemple, la surproduction, les intempéries et la Grande Dépression ont réuni pour offrir ce qui semblait être une chance insurmontable à de nombreux agriculteurs américains. Le gouvernement a réagi par des réformes agricoles radicales, notamment un système de soutien des prix. Cette intervention à grande échelle, sans précédent, s'est poursuivie jusqu'à la fin des années 90, lorsque le Congrès a démantelé de nombreux programmes de soutien.

Vers la fin des années 90, l’économie agricole américaine a poursuivi son propre cycle de hauts et de bas, en plein essor en 1996 et en 1997, avant de connaître une nouvelle récession au cours des deux années suivantes. Mais il s’agissait d’une économie agricole différente de celle qui existait au début du siècle.

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Cet article est une adaptation du livre "Les grandes lignes de l’économie américaine" de Conte and Carr et a été adapté avec l’autorisation du Département d’État des États-Unis.