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Edith Wilson: première femme présidente des États-Unis?

Edith Wilson: première femme présidente des États-Unis?

Une femme a-t-elle déjà été présidente des États-Unis? La première dame Edith Wilson a-t-elle réellement exercé les fonctions de présidente après son mari, le président Woodrow Wilson a subi un accident vasculaire cérébral débilitant?

Edith Bolling Galt Wilson avait certainement les bonnes choses ancestrales pour être président. Née du juge de circuit américain William Holcombe Bolling et Sallie White de la Virginie coloniale en 1872, Edith Bolling était vraiment une descendante directe de Pocahontas et était liée de sang au président Thomas Jefferson et par mariage aux premières dames Martha Washington et Letitia Tyler.

En même temps, son éducation la rendait accessible aux «gens du commun». Après la perte de la plantation de son grand-père pendant la guerre civile, Edith, avec le reste de la grande famille Bolling, vivait dans une petite pension au-dessus d'un Wytheville, Magasin de Virginie.

En plus de fréquenter brièvement le Martha Washington College, elle a reçu peu d'éducation formelle. Pendant son séjour à Martha Washington de 1887 à 1888, elle a suivi des cours d'histoire, de mathématiques, de physique, de chimie, de latin, de grec, de français, d'allemand, de gouvernement civil, de géographie politique, d'orthographe, de grammaire, de comptabilité et de dactylographie. Cependant, elle n'aimait pas le collège et est partie après seulement deux semestres pour assister au Richmond Female Seminary à Richmond, en Virginie, de 1889 à 1890.

En tant que deuxième épouse du président Woodrow Wilson, Edith Wilson n'a pas laissé son manque d'études supérieures l'empêcher de suivre les affaires présidentielles et le fonctionnement du gouvernement fédéral tout en transférant les fonctions largement cérémonielles des premières dames à sa secrétaire.

En avril 1917, quatre mois seulement après le début de son deuxième mandat, le président Wilson a conduit les États-Unis dans la Première Guerre mondiale. Pendant la guerre, Edith a travaillé en étroite collaboration avec son mari en filtrant son courrier, en assistant à ses réunions et en lui donnant ses opinions sur les politiciens et représentants étrangers. Même les conseillers les plus proches de Wilson avaient souvent besoin de l'approbation d'Edith pour le rencontrer.

Alors que la guerre touchait à sa fin en 1919, Edith accompagne le président à Paris où elle s'entretient avec lui alors qu'il négocie le traité de paix de Versailles. Après son retour à Washington, Edith a soutenu et aidé le président alors qu'il luttait pour surmonter l'opposition républicaine à sa proposition pour la Société des Nations.

Lorsque M. Wilson souffre d'un accident vasculaire cérébral, Edith intensifie

Bien qu'il soit déjà en mauvaise santé et contre l'avis de ses médecins, le président Wilson a traversé le pays en train à l'automne 1919 dans une campagne de "coup de sifflet" pour gagner le soutien du public à son plan de la Société des Nations. Avec la nation dans un désir prévisible d'après-guerre pour l'isolationnisme international, il a connu peu de succès et a été renvoyé à Washington après s'être effondré d'épuisement physique.

Wilson n'a jamais complètement récupéré et a finalement subi un accident vasculaire cérébral massif le 2 octobre 1919.

Edith a immédiatement commencé à prendre des décisions. Après avoir consulté les médecins du président, elle a refusé de démissionner de son mari et de laisser le vice-président prendre le relais. Au lieu de cela, Edith a commencé ce qu'elle appellerait plus tard sa «gérance» d'un an et de cinq mois de la présidence.

Dans son autobiographie de 1939 «Mes mémoires», a écrit Mme Wilson, «C'est ainsi qu'a commencé mon intendance. J'ai étudié chaque journal, envoyé par les différents secrétaires ou sénateurs, et j'ai essayé de digérer et de présenter sous forme de tabloïd les choses qui, malgré ma vigilance, devaient aller au président. Je n'ai moi-même jamais pris une seule décision concernant la disposition des affaires publiques. La seule décision qui m'appartenait était ce qui était important et ce qui ne l'était pas, et la décision très importante de savoir quand présenter des questions à mon mari. Il a posé des milliers de questions et a insisté pour tout savoir, notamment sur le traité de Versailles. »

Un aperçu plus approfondi de l'étendue et des raisons du niveau de contrôle de la Première Dame sur l'accès à son mari frappé est révélé dans une citation d'Edith Wilson des jours chaotiques de la Première Guerre mondiale: «Les gens sont descendus sur la Maison Blanche jusqu'à ce que leurs allées et venues ressemblent à la montée et chute des marées. Pour réaliser quoi que ce soit au milieu de telles distractions, il fallait le rationnement le plus rigide du temps. »

Edith a commencé sa «gérance» présidentielle en essayant de cacher la gravité de l'état de son mari partiellement paralysé au Cabinet, au Congrès, à la presse et au peuple. Dans des bulletins publics, écrits ou approuvés par elle, Edith a déclaré que le président Wilson avait simplement besoin de repos et ferait des affaires depuis sa chambre.

Les membres du Cabinet n'étaient pas autorisés à parler au président sans l'approbation d'Edith. Elle a intercepté et filtré tous les documents destinés à être examinés ou approuvés par Woodrow. Si elle les jugeait suffisamment importantes, Edith les emmènerait dans la chambre de son mari. On ne savait pas à l'époque si les décisions provenant de la chambre avaient été prises par le président ou Edith.

Certes, elle a assumé de nombreuses fonctions présidentielles quotidiennes, mais Edith a soutenu qu'elle n'a jamais initié aucun programme, pris de décisions importantes, signé ou opposé un veto à la législation, ni tenté de contrôler le pouvoir exécutif par la publication d'ordres exécutifs.

Tout le monde n'était pas satisfait de «l'administration» de la première dame. Un sénateur républicain l'a appelée avec amertume «la« présidente »qui avait réalisé le rêve des suffragettes en changeant son titre de première dame à premier homme par intérim».

Dans «My Memoir», Mme Wilson a fortement soutenu qu'elle avait assumé son rôle de pseudo-présidentielle sur les recommandations des médecins du président.

Après avoir étudié les procédures de l'administration Wilson au fil des ans, les historiens ont conclu que le rôle d'Edith Wilson pendant la maladie de son mari allait au-delà de la simple «intendance». Au lieu de cela, elle a essentiellement occupé le poste de présidente des États-Unis jusqu'à la fin du deuxième mandat de Woodrow Wilson en mars 1921.

Trois ans plus tard, Woodrow Wilson est décédé à son domicile de Washington, D.C., à 11 h 15 le dimanche 3 février 1924.

Le lendemain, le New York Times a rapporté que l'ancien président avait prononcé sa dernière phrase complète le vendredi 1er février: «Je suis une machine cassée. Quand la machinerie est cassée, je suis prêt. »Et que le samedi 2 février, il a prononcé son dernier mot:« Edith ».

Edith Wilson at-elle violé la Constitution?

En 1919, l'article II, section 1, clause 6 de la Constitution des États-Unis définit la succession présidentielle comme suit:

«En cas de destitution du président ou de son décès, de sa démission ou de son incapacité à s'acquitter des pouvoirs et fonctions dudit bureau, la même chose incombe au vice-président et le Congrès peut, par la loi, prévoir la Cas de révocation, de décès, de démission ou d'incapacité, à la fois du président et du vice-président, déclarant quel officier doit alors agir en tant que président, et cet officier doit agir en conséquence, jusqu'à ce que l'invalidité soit supprimée ou qu'un président soit élu. »

Cependant, le président Wilson n'a été ni mis en accusation, ni mort, ni disposé à démissionner, de sorte que le vice-président Thomas Marshall a refusé de prendre la présidence à moins que le médecin du président ne certifie «l'incapacité du président en difficulté à s'acquitter des pouvoirs et des fonctions dudit bureau» et que le Congrès a adopté une résolution déclarant officiellement vacant le poste de président. Ni jamais arrivé.

Aujourd'hui, cependant, une première dame essayant de faire ce qu'Edith Wilson a fait en 1919 pourrait aller à l'encontre du 25e amendement à la Constitution, ratifié en 1967. Le 25e amendement définit un processus beaucoup plus spécifique de transfert de pouvoir et de conditions en vertu de dont le président peut être déclaré incapable d'exercer les pouvoirs et fonctions de la présidence.

Les références:
Wilson, Edith Bolling Galt. Mon mémoire. New York: The Bobbs-Merrill Company, 1939.
Gould, Lewis L. - Premières dames américaines: leur vie et leur héritage. 2001
Miller, Kristie. Ellen et Edith: Premières femmes de Woodrow Wilson. Lawrence, Kan.2010.