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Proto-cunéiforme: la plus ancienne forme d'écriture sur la planète Terre

Proto-cunéiforme: la plus ancienne forme d'écriture sur la planète Terre

La plus ancienne forme d'écriture sur notre planète, appelée proto-cunéiforme, a été inventée en Mésopotamie à la fin de la période d'Uruk, vers 3200 av. Le proto-cunéiforme consistait en pictogrammes (dessins simples des sujets des documents) et en symboles antérieurs représentant ces idées, dessinés ou pressés sur des tablettes d'argile bouffante, qui étaient ensuite tirés au feu ou cuits au soleil.

Proto-cunéiforme n'était pas une représentation écrite de la syntaxe du langage parlé. Son objectif initial était de conserver des données sur les énormes quantités de production et d’échange de biens et de main-d’œuvre pendant la première floraison de la Mésopotamie urbaine. L'ordre des mots importait peu: "deux troupeaux de moutons" pourraient être "deux troupeaux de moutons" et contiendraient suffisamment d'informations pour être compris. Cette exigence comptable et l'idée même du proto-cunéiforme ont certainement découlé de l'utilisation ancienne des jetons d'argile.

Langue écrite transitoire

Les premiers personnages proto-cunéiformes sont des empreintes de formes symboliques en argile: cônes, sphères, tétraèdres enfoncés dans l'argile molle. Les érudits pensent que les impressions étaient censées représenter les mêmes choses que les jetons d'argile eux-mêmes: mesures de grain, pots d'huile, troupeaux d'animaux. En un sens, proto-cunéiforme est simplement un raccourci technologique au lieu de transporter des jetons d'argile.

Au moment de l'apparition du cunéiforme à part entière, quelque 500 ans après l'introduction du proto-cunéiforme, la langue écrite avait évolué pour inclure l'introduction du codage phonétique - symboles qui représentaient les sons produits par les locuteurs. En outre, en tant qu’écriture plus sophistiquée, cunéiforme permettait les premiers exemples de littérature, tels que la légende de Gilgamesh, et diverses histoires vantardes de dirigeants - mais c’est une autre histoire.

Les textes archaïques

Le fait que nous ayons des comprimés est accidentel: ces comprimés ne devaient pas être sauvegardés au-delà de leur utilisation dans l'administration mésopotamienne. La plupart des tablettes trouvées par les excavatrices ont été utilisées comme remblai avec des briques de pisé et d'autres déchets, pendant les périodes de reconstruction à Uruk et dans d'autres villes.

À ce jour, il existe environ 6 000 textes préservés de proto-cunéiformes (parfois appelés «textes archaïques» ou «tablettes archaïques»), avec un total d'environ 40 000 occurrences de 1 500 symboles et signes non numériques. La plupart des signes se produisent très rarement et seulement environ 100 d'entre eux se produisent plus de 100 fois.

  • L'écriture proto-cunéiforme a été identifiée pour la première fois sur près de 400 tablettes d'argile imprimées trouvées dans l'enceinte du temple sacré d'Eanna, dans la ville d'Uruk, dans le sud de la Mésopotamie. Celles-ci ont été découvertes lors des fouilles du début du XXe siècle par C. Leonard Woolley et ont été publiées pour la première fois en 1935. Elles datent toutes de la fin de la période d'Uruk, de 3500 à 3200 av.
  • Le plus grand assemblage de tablettes proto-cunéiformes provient également d'Uruk, dont environ 5 000 ont été découvertes entre 1928 et 1976 lors de fouilles de l'Institut archéologique allemand.
  • La collection Schøyen, une collection de manuscrits volés dans un nombre incalculable de sites archéologiques du monde entier, comprend de nombreux textes proto-cunéiformes provenant de sites tels que Umma, Adab et Kish.
  • Des textes proto-cunéiformes comparables à Uruk III ont été trouvés à Jemdet Nasr, Uqair et Khafajah; Des fouilles illicites depuis les années 1990 ont permis de trouver plusieurs centaines de textes supplémentaires.

Contenu des comprimés

La plupart des tablettes proto-cunéiformes connues sont de simples comptes-rendus documentant le flux de produits de base tels que les textiles, les céréales ou les produits laitiers. Celles-ci sont censées être des résumés des attributions aux administrateurs en vue d'un versement ultérieur à d'autres.

Environ 440 noms personnels apparaissent dans les textes, mais il est intéressant de noter que les personnes nommées ne sont pas des rois ou des personnages importants, mais plutôt des esclaves et des captifs étrangers. pour être honnête, les listes d'individus ne diffèrent pas beaucoup de celles qui résument les bovins, avec des catégories détaillées d'âge et de sexe, sauf qu'elles incluent des noms personnels: la première preuve que nous avons des personnes ayant des noms personnels.

Il y a environ 60 symboles qui représentent des nombres. Celles-ci étaient des formes circulaires imprimées avec un stylet rond et les comptables utilisaient au moins cinq systèmes de comptage différents, en fonction de ce qui était compté. Le plus reconnaissable de ceux-ci était le système sexagésimal (base 60), qui est utilisé dans nos horloges aujourd'hui (1 minute = 60 secondes, 1 heure = 60 minutes, etc.) et les rayons à 360 degrés de nos cercles. Les comptables sumériens utilisaient la base 60 (sexagésimale) pour quantifier tous les animaux, les humains, les produits d'origine animale, le poisson séché, les outils et les pots, et une base 60 modifiée (bisexagesimale) pour compter les produits céréaliers, les fromages et le poisson frais.

Listes lexicales

Les seules tablettes proto-cunéiformes qui ne reflètent pas les activités administratives sont les 10% environ qui sont appelées listes lexicales. Ces listes sont supposées être des exercices d’entraînement pour les scribes: elles comprennent notamment des listes d’animaux et des titres officiels (et non leurs noms), ainsi que la forme des récipients en poterie.

La plus connue des listes lexicales s'appelle la liste des professions standard, un inventaire organisé de manière hiérarchique des fonctionnaires et des occupations d'Uruk. La "liste des professions standard" contient 140 entrées commençant par une forme ancienne du mot akkadien pour roi.

Il a fallu attendre 2500 ans avant JC avant que les archives écrites de Mésopotamie incluent des lettres, des textes légaux, des proverbes et des textes littéraires.

Evoluer en Cunéiforme

L'évolution du proto-cunéiforme en un type de langage plus fin et plus large se manifeste par un changement stylistique perceptible depuis la forme la plus ancienne, cent ans environ après son invention.

Uruk IV: Les premiers proto-cunéiformes proviennent des couches les plus anciennes du temple d'Eanna à Uruk, datées de la période d'Uruk IV, vers 3200 av. Ces tablettes ne comportent que quelques graphiques et leur format est assez simple. La plupart d'entre eux sont des pictogrammes, des dessins naturalistes dessinés en lignes courbes avec un stylet en pointe. Environ 900 graphiques différents ont été dessinés dans des colonnes verticales, représentant un système de comptabilité des recettes et des dépenses, impliquant les biens, les quantités, les individus et les institutions de l’économie de la période Uruk.

Uruk III: Les comprimés proto-cunéiformes d'Uruk III apparaissent vers 3100 av. J.-C. (période Jemdet Nasr). Ce script est constitué de lignes plus simples et plus droites, dessinées au stylet avec une pointe en forme de coin ou de section triangulaire. Le stylet était pressé dans l'argile plutôt que traîné dessus, ce qui rendait les glyphes plus uniformes. De plus, les signes sont plus abstraits et se transforment lentement en cunéiforme, créé par de petits traits en forme de coin. Il y a environ 600 graphes différents utilisés dans les scripts Uruk III (300 de moins qu'Uruk IV), et au lieu d'apparaître dans des colonnes verticales, les scripts ont été exécutés dans des lignes lues de gauche à droite.

Les langues

Les deux langues les plus courantes en cunéiforme étaient l'akkadien et le sumérien, et on pense que les concepts proto-cunéiformes ont probablement d'abord été exprimés dans la langue sumérienne (mésopotamien méridional), puis peu après l'akkadien (mésopotamien septentrional). Sur la base de la répartition des tablettes dans le monde méditerranéen plus vaste de l’âge du bronze, les caractères proto-cunéiformes et cunéiformes ont été adaptés pour écrire l’ackadien, l’éblaïte, l’élamite, le hittite, l’urartien et le hurrien.

Ressources et lectures supplémentaires

  • Algaze G. 2013. La fin de la préhistoire et la période d'Uruk. Dans: Crawford H, éditeur. Le monde sumérien. Londres: Routledge. p 68-94.
  • Chambon G. 2003. Systèmes météorologiques d'Ur. Cunéiforme Journal de la bibliothèque numérique 5.
  • Damerow P. 2006. Les origines de l'écriture en tant que problème d'épistémologie historique. Journal de la bibliothèque numérique cunéiforme 2006(1).
  • Damerow P. 2012. Bière sumérienne: Les origines de la technologie brassicole dans l'ancienne Mésopotamie. Journal de la bibliothèque numérique cunéiforme 2012(2):1-20.
  • Woods C. 2010. La plus ancienne écriture mésopotamienne. Dans: Woods C, Emberling G et Teeter E, éditeurs. Le langage visible: les inventions de l'écriture dans l'ancien Moyen-Orient et au-delà. Chicago: Institut oriental de l'Université de Chicago. p 28-98.
  • Woods C, Emberling G et Teeter E. 2010. Le langage visible: les inventions de l'écriture dans l'ancien Moyen-Orient et au-delà. Chicago: Institut oriental de l'Université de Chicago.