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Reptiles préhistoriques qui gouvernaient la Terre avant les dinosaures

Reptiles préhistoriques qui gouvernaient la Terre avant les dinosaures

Comme les archéologues qui découvrent les ruines d’une civilisation jusque-là inconnue enfouie au fond d’une ville antique, les amateurs de dinosaures s’étonnent parfois d’apprendre que des espèces de reptiles totalement différentes ont autrefois régné sur la Terre, des dizaines de millions d’années avant des dinosaures célèbres comme Tyrannosaurus Rex, Velociraptor et Stegosaurus. Pendant environ 120 millions d'années, du carbonifère au trias moyen, la vie terrestre a été dominée par les pelycosaurs, les archosaurs et les therapsides (les soi-disant "reptiles ressemblant à des mammifères") qui ont précédé les dinosaures.

Bien sûr, avant qu'il ne puisse y avoir d'archosaures (encore moins de dinosaures à part entière), la nature devait faire évoluer le premier vrai reptile. Au début de la période carbonifère - l'ère marécageuse, humide et recouverte de végétation au cours de laquelle se formaient les premières tourbières - les créatures terrestres les plus courantes étaient des amphibiens préhistoriques, eux-mêmes descendus (par le biais des premiers tétrapodes) des poissons préhistoriques cela a basculé, s'est effondré et s'est glissé hors des océans et des lacs des millions d'années auparavant. Cependant, en raison de leur dépendance à l'eau, ces amphibiens ne pouvaient s'éloigner des rivières, des lacs et des océans qui les maintenaient humides et constituaient un endroit idéal pour pondre leurs œufs.

D'après les preuves actuelles, le meilleur candidat que nous connaissons pour le premier vrai reptile est Hylonomus, dont les fossiles ont été découverts dans des sédiments datant de 315 millions d'années. Hylonomus - le nom signifie "habitant de la forêt" en grec - pourrait bien avoir été le premier tétrapode (animal à quatre pattes) à pondre ses œufs et à la peau écailleuse, ce qui lui aurait permis de s'aventurer plus loin des étendues d'eau les ancêtres des amphibiens étaient attachés. Il ne fait aucun doute qu'Hylonomus a évolué à partir d'une espèce d'amphibien; En fait, les scientifiques pensent que les niveaux élevés d'oxygène de la période carbonifère pourraient avoir contribué à alimenter le développement d'animaux complexes en général.

La montée des Pelycosaurs

Nous assistons maintenant à l'un de ces événements catastrophiques à l'échelle mondiale, qui font prospérer certaines populations animales, tandis que d'autres s'effritent et disparaissent. Vers le début de la période du Permien, il y a environ 300 millions d'années, le climat de la planète est devenu progressivement plus chaud et plus sec. Ces conditions favorisaient les petits reptiles comme Hylonomus et nuisaient aux amphibiens qui dominaient auparavant la planète. Parce qu'ils maîtrisaient mieux leur propre température corporelle, pondaient leurs œufs à terre et n'avaient pas besoin de rester à proximité de plans d'eau, les reptiles "rayonnaient", c'est-à-dire qu'ils évoluaient et se différenciaient pour occuper diverses niches écologiques. (Les amphibiens ne sont pas partis - ils sont toujours avec nous aujourd'hui, en nombre décroissant - mais leur temps passé sous les feux de la rampe était terminé.)

L'un des groupes les plus importants de reptiles "évolués" était les pelycosaurs (grec pour "lézards aux bols"). Ces créatures sont apparues vers la fin du carbonifère et ont persisté jusque dans le Permien, dominant les continents pendant environ 40 millions d'années. Le plus célèbre des pelycosaurs (et souvent considéré comme un dinosaure) est Dimetrodon, un grand reptile doté d'une voile bien visible sur le dos (son rôle principal étant peut-être d'absorber la lumière du soleil et de maintenir la température interne de son propriétaire). Les pelycosaurs gagnaient leur vie de différentes manières: par exemple, Dimetrodon était un carnivore, tandis que son cousin, Edaphosaurus, à l'apparence similaire, était un mangeur de plantes (et il est tout à fait possible que l'un se nourrit de l'autre).

Il est impossible d'énumérer ici tous les genres de pelycosaurs; il suffit de dire que beaucoup de variétés différentes ont évolué au cours des 40 millions d’années. Ces reptiles sont classés dans la catégorie des "synapsides", caractérisés par la présence d'un trou dans le crâne derrière chaque œil (techniquement, tous les mammifères sont également des synapsides). Pendant la période du Permien, les synapsides ont coexisté avec des "anapsides" (les reptiles n'ont pas ces trous crâniens si importants). Les anapsides préhistoriques ont également atteint un degré de complexité frappant, comme en témoignent des créatures aussi grossières et aussi désagréables que Scutosaurus. (Les seuls reptiles anapsides vivants aujourd'hui sont les Testudines, tortues tortues et tortues.)

Rencontrez les Therapsids, les "reptiles ressemblant à des mammifères"

Le calendrier et la séquence ne peuvent pas être déterminés avec précision, mais les paléontologues pensent que durant le début du Permien, une branche de pelycosaurs a évolué en reptiles appelés "therapsides" (autrement appelés "reptiles ressemblant à des mammifères"). Les thérapidides étaient caractérisées par leurs mâchoires plus puissantes, dotées de dents plus nettes (et mieux différenciées), ainsi que par leur posture verticale (c'est-à-dire que leurs jambes étaient situées verticalement sous leur corps, par rapport à la posture tentaculaire semblable à un lézard des synapsides antérieures).

Encore une fois, il a fallu un événement mondial catastrophique pour séparer les garçons des hommes (ou, dans ce cas, des pelycosaurs des therapsides). À la fin de la période du Permien, il y a 250 millions d'années, plus des deux tiers de tous les animaux terrestres ont disparu, probablement en raison d'un impact de météorites (du même type qui a tué les dinosaures 185 millions d'années plus tard). Parmi les survivants se trouvaient diverses espèces de thérapsidés, qui étaient libres de rayonner dans le paysage dépeuplé du début du trias. Un bon exemple est Lystrosaurus, que l'écrivain évolutionniste Richard Dawkins a appelé le "Noé" de la frontière permien / triasique: des fossiles de cette therapside de 200 livres ont été découverts dans le monde entier.

Voici où les choses deviennent bizarres. Au cours de la période permienne, les cynodontes (reptiles à «dents de chien») issus des plus anciens thérapides ont développé des caractéristiques distinctement mammifères. Il existe des preuves solides que les reptiles comme Cynognathus et Thrinaxodon avaient des fourrures, et qu'ils aient peut-être aussi eu un métabolisme à sang chaud et un nez noir, mouillé, comme un chien. Cynognathus (en grec "chien à mâchoire") a peut-être même donné naissance à de jeunes enfants, ce qui, de toute façon, le rendrait beaucoup plus proche d'un mammifère que d'un reptile!

Malheureusement, les thérapsidés ont été condamnés à la fin du trias, musclés par les archosaures (dont certains plus bas), puis par les descendants immédiats des archosaures, les plus anciens dinosaures. Cependant, toutes les thérapides ne se sont pas éteintes: quelques petits genres ont survécu pendant des dizaines de millions d'années, passant inaperçus sous les pieds de lourdes dinosaures et devenant les premiers mammifères préhistoriques (dont le prédécesseur immédiat aurait pu être le petit Tritylodon frémissant .)

Entrez les archosaures

Une autre famille de reptiles préhistoriques, appelés archosaurs, a coexisté avec les therapsides (ainsi que d’autres reptiles terrestres ayant survécu à l’extinction permien / triasique). Ces premiers "diapsides", appelés ainsi à cause de deux, plutôt que d'un, trou dans le crâne derrière chaque orbite, ont réussi à vaincre les thérapides, pour des raisons encore obscures. Nous savons que les archosaurs étaient plus fermement enchâssés dans leur mâchoire, ce qui aurait constitué un avantage sur le plan de l'évolution. Il est possible qu'ils aient été plus rapides à évoluer vers la verticale, des postures bipèdes (Euparkeria, par exemple, aurait pu être l'un des premiers archosaures capables de se dresser sur ses pattes postérieures).

Vers la fin de la période triasique, les premiers archosaures se sont divisés en premiers dinosaures primitifs: de petits carnivores rapides et bipèdes comme Eoraptor, Herrerasaurus et Staurikosaurus. L'identité du géniteur immédiat des dinosaures fait encore l'objet de débats, mais l'un des candidats possibles est Lagosuchus (en grec: "lapin au crocodile"), un archosaure bipède minuscule qui possédait un certain nombre de caractéristiques distinctement semblables à celles d'un dinosaure. passe par le nom Marasuchus. (Les paléontologues ont récemment identifié ce qui pourrait bien être le premier dinosaure descendant des archosaures, le Nyasasaurus, vieux de 243 millions d'années.)

Cependant, ce serait une façon très centrée sur les dinosaures d’écrire des archosaures dès qu’ils deviendraient les premiers théropodes. Le fait est que les archosaures ont donné naissance à deux autres puissantes races d'animaux: les crocodiles préhistoriques et les ptérosaures, ou reptiles volants. En fait, de toute évidence, nous devrions donner la priorité aux crocodiles aux dinosaures, car ces féroces reptiles sont toujours avec nous aujourd'hui, alors que Tyrannosaurus Rex, Brachiosaurus et tous les autres ne le sont pas!