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Comment les dinosaures masculins se différencient des dinosaures féminins

Comment les dinosaures masculins se différencient des dinosaures féminins

Le dimorphisme sexuel - une différence de taille et d'apparence prononcée entre les mâles adultes et les femelles adultes d'une espèce donnée, indépendamment de leurs organes génitaux - est une caractéristique commune du règne animal et les dinosaures ne font pas exception. Il n’est pas rare que les femelles de certaines espèces d’oiseaux (qui ont évolué à partir de dinosaures) soient plus grandes et plus colorées que les mâles, par exemple, et nous connaissons tous les griffes gigantesques des crabes mâles, qu’ils utilisent pour attirer les copains.

Cependant, s’agissant du dimorphisme sexuel chez les dinosaures, la preuve directe est beaucoup plus incertaine. Pour commencer, la rareté relative des fossiles de dinosaures - même les genres les plus connus ne sont généralement représentés que par quelques dizaines de squelettes - rend périlleuse toute conclusion quant à la taille relative des mâles et des femelles. Et deuxièmement, les os seuls n’ont peut-être pas grand-chose à nous dire sur les caractéristiques sexuelles secondaires d'un dinosaure (dont certaines consistent en des tissus mous difficiles à préserver), et encore moins sur le sexe réel de l'individu en question.

Les dinosaures femelles avaient de plus grandes hanches

Grâce aux exigences inflexibles de la biologie, il existe un moyen sûr de distinguer les dinosaures masculins et féminins: la taille des hanches d'un individu. Les femelles de grands dinosaures comme Tyrannosaurus Rex et Deinocheirus pondent des œufs relativement gros, de sorte que leurs hanches auraient été configurées de manière à permettre un passage facile (de manière analogue, les hanches des femelles adultes sont nettement plus larges que celles des hommes). pour permettre un accouchement plus facile). Le seul problème ici est que nous avons très peu d’exemples spécifiques de ce type de dimorphisme sexuel; c'est une règle dictée principalement par la logique!

Bizarrement, T. Rex semble avoir été sexuellement dimorphique d’une autre manière: de nombreux paléontologues pensent maintenant que les femelles de cette espèce étaient nettement plus grandes que les mâles, au-delà de la taille de leurs hanches. Ce que cela implique, en termes d’évolution, c’est que les femelles T. Rex étaient particulièrement exigeantes quant à la sélection des partenaires et avaient peut-être également fait la majeure partie de la chasse. Cela contraste avec les mammifères modernes tels que le morse, dans lequel les mâles (beaucoup plus gros) se disputent le droit de s'accoupler avec des femelles plus petites, mais cela est parfaitement en phase avec le comportement des lions africains modernes.

Les dinosaures mâles avaient de plus grandes crêtes et volants

T. Rex est l’un des rares dinosaures à avoir demandé aux femmes (au figuré bien sûr): "Mes hanches sont-elles grandes?" Mais faute de preuves fossiles claires sur la taille relative de la hanche, les paléontologues n'ont d'autre choix que de s'appuyer sur des caractéristiques sexuelles secondaires. Protoceratops est une bonne étude de cas sur la difficulté d'inférer le dimorphisme sexuel chez des dinosaures ayant disparu depuis longtemps: certains paléontologues pensent que les mâles possédaient des volants plus volumineux et plus élaborés, qui étaient en partie destinés à être utilisés pour la reproduction (heureusement, les fossiles Protoceratops ne sont pas en manque il y a un grand nombre d'individus à comparer). La même chose semble être vraie, à un degré plus ou moins grand, des autres genres cératopsiens.

Dernièrement, une grande partie des recherches sur le genre des dinosaures a été centrée sur les hadrosaurs, les dinosaures à bec de canard très répandus en Amérique du Nord et en Eurasie à la fin du Crétacé, dont beaucoup de genres (comme Parasaurolophus et Lambeosaurus) se caractérisaient par: leurs grandes crêtes de tête ornées. En règle générale, les hadrosaures mâles semblent avoir différé par leur taille et leur ornementation par rapport aux hadrosaures femelles, bien que la mesure dans laquelle ceci soit vrai (bien que ce soit le cas) varie de manière significative d'un genre à l'autre.

Les dinosaures à plumes étaient sexuellement dimorphes

Comme mentionné ci-dessus, certains des dimorphismes sexuels les plus prononcés dans le règne animal se retrouvent chez les oiseaux, qui (presque certainement) sont les descendants des dinosaures à plumes de la fin de l'ère mésozoïque. Il est difficile d’extrapoler ces différences il ya 100 millions d’années si la reconstruction de la taille, de la couleur et de l’orientation des plumes de dinosaures peut constituer un défi majeur, bien que les paléontologues aient obtenu des succès notables (établissement de la couleur des spécimens anciens d’Archaeopteryx et d’Anchiornis, par exemple, en examinant des cellules pigmentaires fossilisées).

Étant donné la parenté évolutive entre les dinosaures et les oiseaux, il ne serait guère surprenant que les Velociraptors mâles, par exemple, soient de couleurs plus vives que les femelles, ou que les dinosaures femelles imitant des oiseaux arborent une sorte d'affichage à plumes destiné à attirer les mâles. . Nous avons des allusions tentantes au fait que les Oviraptors mâles étaient responsables de l’essentiel des soins parentaux, des œufs à couver après leur ponte par la femelle; si cela est vrai, alors il semble logique que les sexes des dinosaures à plumes diffèrent par leur arrangement et leur apparence.

Le sexe d'un dinosaure peut être difficile à déterminer

Comme indiqué ci-dessus, l'un des principaux problèmes posés par l'établissement du dimorphisme sexuel chez les dinosaures est le manque de population représentative. Les ornithologues peuvent facilement recueillir des preuves sur les espèces d'oiseaux existantes, mais un paléontologue a de la chance si son dinosaure de choix est représenté par plus d'une poignée de fossiles. Faute de preuves statistiques, il est toujours possible que les variations observées dans les fossiles de dinosaures n'aient rien à voir avec le sexe: peut-être que deux squelettes de tailles différentes appartenaient à des hommes de régions très éloignées ou d'âges différents, ou peut-être que les dinosaures variaient individuellement comme les humains . Dans tous les cas, il incombe aux paléontologues de fournir des preuves concluantes des différences sexuelles entre les dinosaures; sinon, nous sommes tous en train de tâtonner dans le noir.