Avis

Biographie de James Hutton, fondateur de la géologie moderne

Biographie de James Hutton, fondateur de la géologie moderne

James Hutton (du 3 juin 1726 au 26 mars 1797) était un médecin et géologue écossais qui avait des idées sur la formation de la Terre, connues sous le nom d'Uniformitarianisme. Bien qu'il ne soit pas un géologue agréé, il a passé beaucoup de temps à émettre l'hypothèse que les processus et la formation de la Terre se poursuivaient depuis des siècles et se poursuivaient jusqu'à présent. Charles Darwin connaissait bien les idées de Hutton, qui fournissaient un cadre à ses travaux sur l'évolution biologique et la sélection naturelle.

Faits saillants: James Hutton

  • Connu pour: Fondateur de la géologie moderne
  • Née: 3 juin 1726 à Édimbourg, Royaume-Uni
  • Parents: William Hutton, Sarah Balfour
  • Décédés: 26 mars 1797 à Édimbourg, Royaume-Uni
  • Éducation: Université d'Edimbourg, Université de Paris, Université de Leiden
  • Travaux publiés: Théorie de la terre
  • Enfants: James Smeaton Hutton

Jeunesse

James Hutton est né le 3 juin 1726 à Édimbourg, en Écosse. Il est l'un des cinq enfants de William Hutton et Sarah Balfour. Son père, qui était marchand et trésorier de la ville d'Édimbourg, est décédé en 1729, alors que James n'avait que 3 ans. Il a également perdu un grand frère très jeune.

Sa mère ne s'est pas remariée et a pu élever seule Hutton et ses trois soeurs, grâce à la richesse que son père avait construite avant sa mort. Quand Hutton fut assez vieux, sa mère l'envoya à la High School of Edinburgh, où il découvrit son amour pour la chimie et les mathématiques.

Éducation

À l'âge de 14 ans, Hutton a été envoyé à l'Université d'Édimbourg pour étudier le latin et d'autres cours de sciences humaines. Il a été nommé apprenti avocat à 17 ans, mais son employeur ne pensait pas qu'il était apte à une carrière en droit. Hutton a décidé de devenir médecin pour pouvoir poursuivre ses études en chimie.

Après trois ans dans le programme de médecine à l'Université d'Edimbourg, Hutton termine ses études de médecine à Paris avant d'obtenir son diplôme de l'Université de Leiden aux Pays-Bas en 1749.

Vie privée

Pendant ses études en médecine à l'Université d'Edimbourg, Hutton a eu un fils illégitime avec une femme qui vivait dans la région. Il a appelé son fils James Smeaton Hutton. Bien qu'il ait soutenu financièrement son fils, qui a été élevé par sa mère, Hutton n'a pas joué un rôle actif dans l'éducation du garçon. Après la naissance en 1747, Hutton s'installe à Paris pour poursuivre ses études de médecine.

Après avoir obtenu son diplôme, au lieu de retourner en Écosse, le jeune médecin a exercé la médecine à Londres pendant quelques années. On ignore si son déménagement à Londres a été motivé par le fait que son fils vivait à Edimbourg, mais on suppose souvent que c'est la raison pour laquelle il a choisi de ne pas revenir en Écosse. Bientôt, cependant, Hutton décida que la pratique de la médecine n'était pas pour lui.

Avant de commencer ses études de médecine, Hutton et un partenaire s’intéressaient de plus en plus à l’ammoniac, ou chlorure d’ammonium, une substance chimique utilisée dans la fabrication de médicaments ainsi que d’engrais et de colorants. Ils ont mis au point une méthode peu coûteuse de fabrication de ce produit chimique qui est devenue financièrement rentable, permettant à Hutton de s’installer au début des années 1750 sur un vaste terrain qu’il avait hérité de son père et de devenir fermier. Ici, il a commencé à étudier la géologie et a proposé certaines de ses idées les plus connues.

En 1765, la ferme et l'entreprise de fabrication d'ammoniac produisaient suffisamment de revenus pour pouvoir abandonner l'agriculture et s'installer à Édimbourg, où il pourrait poursuivre ses intérêts scientifiques.

Études géologiques

Hutton n'avait pas de diplôme en géologie, mais ses expériences à la ferme lui ont permis de former des théories novatrices sur la formation de la Terre à l'époque. Hutton a émis l'hypothèse que l'intérieur de la Terre était très chaud et que les processus qui ont changé la Terre il y a bien longtemps étaient encore d'actualité des millénaires plus tard. Il publia ses idées dans son livre "La théorie de la Terre" en 1795.

Hutton affirmait dans le livre que la vie suivait également ce modèle à long terme. Les concepts du livre sur la vie, changeant progressivement selon ces mêmes mécanismes depuis le début des temps, étaient conformes aux principes de l'évolution bien avant que Charles Darwin ne propose sa théorie de la sélection naturelle.

Les idées de Hutton ont suscité de nombreuses critiques de la part de la plupart des géologues de son temps, qui ont suivi une ligne plus religieuse dans leurs conclusions. La théorie qui prévalait à l'époque de la façon dont les formations rocheuses s'étaient déroulées sur Terre était qu'elles étaient le produit d'une série de "catastrophes", telles que le Grand Déluge, qui expliquait la forme et la nature d'une Terre que l'on pensait être seulement 6 000 ans. Hutton n'était pas d'accord et on se moquait de son récit anti-biblique sur la formation de la Terre. Il était en train de faire un suivi du livre quand il est mort.

Mort

James Hutton mourut à Edimbourg le 26 mars 1797, à l'âge de 70 ans, des suites d'un mauvais état de santé et de douleurs causées par des calculs vésicaux. Il a été enterré dans le cimetière de Greyfriars à Edimbourg.

Il n'a laissé aucun testament, sa succession a donc été transmise à sa sœur et, à sa mort, aux petits-enfants de Hutton, les enfants de son fils, James Smeaton Hutton.

Héritage

En 1830, le géologue Charles Lyell a reformulé et republié de nombreuses idées de Hutton dans son livre "Principles of Geology" et les a appelées Uniformitarianism, qui est devenu la pierre angulaire de la géologie moderne. Lyell était une connaissance de Robert FitzRoy, capitaine du HMS Beagle sur les voyages de Darwin. FitzRoy a remis à Darwin une copie des "Principes de géologie", que Darwin a étudiés tout au long de son voyage et qui ont rassemblé des données pour son travail.

C'était le livre de Lyell, mais les idées de Hutton, qui ont inspiré Darwin à incorporer le concept d'un "ancien" mécanisme qui était à l'œuvre depuis le début de la Terre dans son propre livre, "L'origine des espèces", qui a changé le monde. Ainsi, les concepts de Hutton ont indirectement suscité l’idée de sélection naturelle pour Darwin.

Sources

  • "James Hutton: géologue écossais." Encyclopédie Brittanica.
  • "James Hutton: le fondateur de la géologie moderne." Le musée américain d'histoire naturelle.
  • "James Hutton." Scientifiques célèbres.