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Extinction de masse du Crétacé-Tertiaire

Extinction de masse du Crétacé-Tertiaire

Des scientifiques de plusieurs disciplines, notamment la géologie, la biologie et la biologie de l'évolution, ont déterminé qu'il y avait eu cinq événements d'extinction de masse majeurs tout au long de l'histoire de la vie sur Terre. Pour qu'un événement soit considéré comme une extinction de masse majeure, plus de la moitié de toutes les formes de vie connues au cours de cette période doivent avoir été éliminées.

Extinction de masse du Crétacé-Tertiaire

Probablement l'événement d'extinction de masse le plus connu a emporté tous les dinosaures de la planète. Il s'agissait du cinquième événement d'extinction de masse, appelé l'extinction de masse crétacé-tertiaire, ou Extinction K-T. Bien que l'extinction permienne de masse, également connue sous le nom de «grand morbide», ait été beaucoup plus importante, l'extinction K-T est celle dont la plupart des gens se souviennent en raison de la fascination du public pour les dinosaures.

KT Extinction divise le Crétacé, qui a mis fin à l'ère mésozoïque, et la période tertiaire au début de l'ère cénozoïque, dans laquelle nous vivons actuellement. espèces vivantes sur la Terre à l'époque. Beaucoup de gens savent que les dinosaures terrestres ont été victimes de cet important événement d'extinction de masse, mais de nombreuses autres espèces d'oiseaux, de mammifères, de poissons, de mollusques, de ptérosaures et de plésiosaures, parmi d'autres groupes d'animaux, ont également disparu.

Impacts d'astéroïdes

La principale cause de l'extinction K-T est bien documentée: un nombre inhabituellement élevé d'impacts d'astéroïdes extrêmement importants. Des preuves peuvent être vues dans diverses parties du monde sous forme de couches de roches datées de cette période. Ces couches rocheuses contiennent des niveaux exceptionnellement élevés d'iridium, un élément que l'on ne trouve pas en grande quantité dans la croûte terrestre mais qui est très commun dans les débris spatiaux tels que les astéroïdes, les comètes et les météores. Cette couche de roche universelle est connue sous le nom de limite K-T.

À l’époque du Crétacé, les continents s’étaient éloignés de l’époque où ils formaient un supercontinent appelé Pangea au début du Mésozoïque. Le fait que la limite K-T se trouve sur différents continents indique que l'extinction de masse K-T était globale et s'est produite rapidement.

'Impact Winter'

Les impacts ne sont pas directement responsables de l'extinction des trois quarts des espèces de la Terre, mais leurs effets résiduels sont dévastateurs. Peut-être que le plus gros problème causé par les astéroïdes frappant la Terre est appelé "impact hiver". La taille extrême des débris spatiaux a aspergé de cendres, de poussières et d’autres matières dans l’atmosphère, bloquant essentiellement le soleil pendant de longues périodes. Les plantes, ne pouvant plus subir de photosynthèse, ont commencé à mourir, laissant les animaux sans nourriture et se sont affamées.

On pense également que les niveaux d'oxygène ont diminué en raison du manque de photosynthèse. La disparition de la nourriture et de l'oxygène a touché le plus gros des animaux, y compris les dinosaures terrestres. Les plus petits animaux pouvaient stocker de la nourriture et avaient besoin de moins d'oxygène; ils ont survécu et ont prospéré une fois le danger passé.

Les tsunamis, les tremblements de terre et, éventuellement, l’activité volcanique accrue, qui ont entraîné les effets dévastateurs de l’extinction de masse crétacée-tertiaire, ont également été à l’origine de grandes catastrophes.

Doublure d'argent?

Aussi horribles soient-ils, les événements d'extinction massive ne sont pas tous une mauvaise nouvelle pour ceux qui ont survécu. L'extinction des grands dinosaures terrestres dominants a permis aux plus petits animaux de survivre et de prospérer. De nouvelles espèces ont émergé et ont ouvert de nouveaux créneaux, menant l'évolution de la vie sur Terre et façonnant l'avenir de la sélection naturelle au sein de diverses populations. La fin des dinosaures a particulièrement profité aux mammifères, dont l'ascendance a conduit à la montée des humains et des autres espèces sur Terre aujourd'hui.

Certains scientifiques pensent qu'au début du 21e siècle, nous sommes au milieu du sixième événement majeur d'extinction de masse. Étant donné que ces événements s'étendent souvent sur des millions d'années, il est possible que les changements climatiques et les changements de la Terre - les changements physiques sur la planète - que nous subissons provoquent l'extinction de plusieurs espèces et soient considérés à l'avenir comme un événement d'extinction de masse.

Sources

  • "Extinction K-T: Extinction de masse." Encyclopédie Britannica.
  • "Événement d'extinction crétacé-tertiaire." ScienceDaily.com.
  • "Pourquoi les dinosaures ont-ils disparu?" National Geographic.