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Evolution des requins

Evolution des requins

Si vous remontez dans le temps et observez les premiers requins préhistoriques banals de la période ordovicienne - il y a environ 420 millions d'années - vous ne pourriez jamais deviner que leurs descendants deviendraient de telles créatures dominantes, se tenant ainsi contre de vicieux reptiles marins comme des pliosaures et les mosasaures et en passe de devenir les "prédateurs au sommet" des océans du monde. Aujourd’hui, peu de créatures dans le monde suscitent autant de peur que le Grand Requin Blanc. La nature la plus proche est devenue une pure machine à tuer - à l’exclusion de Megalodon, qui était 10 fois plus grande.

Avant de discuter de l'évolution des requins, il est important de définir ce que nous entendons par "requin". Techniquement, les requins sont un sous-ordre de poissons dont les squelettes sont fabriqués à partir de cartilage plutôt que d'os; Les requins se distinguent également par leurs formes aérodynamiques et hydrodynamiques, leurs dents pointues et leur peau semblable à celle du papier de verre. Franchement, pour les paléontologues, les squelettes en cartilage ne persistent pas dans les archives fossiles autant que les squelettes en os, ce qui explique pourquoi de nombreux requins préhistoriques sont connus principalement (sinon exclusivement) par leurs dents fossilisées.

Les premiers requins

Nous n’avons pas beaucoup de preuves directes, à l’exception d’une poignée d’écailles fossilisées, mais on pense que les premiers requins ont évolué pendant la période ordovicienne, il ya environ 420 millions d’années (pour mettre cela en perspective, les premiers tétrapodes ne sont remontés de la mer qu’il ya 400 millions d’années). Le genre le plus important ayant laissé des traces fossiles importantes est le Cladoselache, difficile à prononcer, dont de nombreux spécimens ont été trouvés dans le Midwest américain. Comme on pouvait s'y attendre chez un requin aussi précoce, Cladoselache était assez petit et présentait des caractéristiques étranges, non semblables à celles d'un requin, telles qu'une rareté d'écailles (sauf de petites zones autour de la bouche et des yeux) et un manque total. de "claspers", l'organe sexuel par lequel les requins mâles s'attachent (et transfèrent le sperme) aux femelles.

Après Cladoselache, les requins préhistoriques les plus importants de l'Antiquité étaient Stethacanthus, Orthacanthus et Xenacanthus. Stethacanthus mesurait seulement six pieds du museau à la queue, mais possédait déjà toute la gamme des caractéristiques du requin: écailles, dents pointues, structure de la nageoire distincte et construction hydrodynamique épurée. Ce qui distingue ce genre, ce sont les structures bizarres ressemblant à une planche à repasser sur le dos des mâles, qui ont probablement été utilisées lors de l'accouplement. Les Stethacanthus et les Orthacanthus, tous deux aussi anciens, étaient tous deux des requins d'eau douce, se distinguant par leur petite taille, leur corps ressemblant à celui d'une anguille et leurs pointes étranges dépassant du haut de leur tête (qui auraient pu donner des coups de poison à leurs prédateurs dérangeants).

Les requins de l'ère mésozoïque

Compte tenu de leur fréquence au cours des périodes géologiques précédentes, les requins ont gardé un profil relativement bas pendant la majeure partie de l'ère mésozoïque, en raison de la concurrence intense des reptiles marins tels que les ichtyosaures et les plésiosaures. Le genre de loin le plus populaire est Hybodus, construit pour la survie: ce requin préhistorique avait deux types de dents, des dents acérées pour manger du poisson et des dents plates pour moudre des mollusques, ainsi qu'une lame tranchante sortant de sa nageoire dorsale autres prédateurs aux abois. Le squelette cartilagineux de Hybodus était inhabituellement dur et calcifié, expliquant la persistance de ce requin à la fois dans les archives fossiles et dans les océans du monde, qu’il a rôdé du trias au début du Crétacé.

Les requins préhistoriques ont véritablement pris leur envol au cours du Crétacé moyen, il y a environ 100 millions d'années. Cretoxyrhina (environ 25 pieds de long) et Squalicorax (environ 15 pieds de long) seraient tous deux reconnaissables comme "vrais" requins par un observateur moderne; en fait, il existe des preuves directes de traces de dents indiquant que Squalicorax était une proie de dinosaures qui se sont infiltrés dans son habitat. Le requin le plus surprenant du Crétacé est peut-être le ptychodus récemment découvert, un monstre de 30 pieds de long dont les nombreuses dents plates ont été adaptées au broyage de mollusques minuscules plutôt qu'à de gros poissons ou à des reptiles aquatiques.

Après le mésozoïque

Après la disparition des dinosaures (et de leurs cousins ​​aquatiques) il y a 65 millions d'années, les requins préhistoriques étaient libres d'achever leur lente évolution vers les machines à tuer impitoyables que nous connaissons aujourd'hui. Frustrant, les preuves fossiles pour les requins du Miocène (par exemple) consistent presque exclusivement en dents - des milliers et des milliers de dents, si nombreuses que vous pouvez vous en procurer un sur le marché libre à un prix assez modeste. Le Grand Otodus de taille blanche, par exemple, est connu presque exclusivement par ses dents, à partir desquelles les paléontologues ont reconstruit ce redoutable requin long de 30 pieds.

Le requin préhistorique le plus célèbre de l'ère cénozoïque était de loin Megalodon, dont les spécimens adultes mesuraient 70 pieds de la tête à la queue et pesaient jusqu'à 50 tonnes. Megalodon était un véritable prédateur des océans du monde, se régalant de tout, des baleines aux dauphins en passant par les phoques, les poissons géants et (vraisemblablement) des calmars également géants; pendant quelques millions d'années, il a peut-être même été la proie de la baleine tout aussi géniale Leviathan. Personne ne sait pourquoi ce monstre s'est éteint il y a environ deux millions d'années; Parmi les candidats les plus probables, citons le changement climatique et la disparition de sa proie habituelle.

 


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