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50 millions d'années d'évolution des éléphants

50 millions d'années d'évolution des éléphants

Grâce à cent ans de films hollywoodiens, de nombreuses personnes sont convaincues que mammouths, mastodontes et autres éléphants préhistoriques vivaient aux côtés des dinosaures. En fait, ces énormes bêtes lourdes ont évolué à partir des mammifères minuscules, de la taille d'une souris, qui ont survécu à l'extinction K / T il y a 65 millions d'années. Et le premier mammifère, même reconnaissable à distance comme éléphant primitif, n'est apparu que cinq millions d'années après que les dinosaures se soient transformés en kaput.

Le phosphatherium

Cette créature était Phosphatherium, un petit herbivore trapu de la taille d'un cochon apparu en Afrique il y a environ 60 millions d'années. Classé par les paléontologues comme étant le plus ancien proboscide connu (ordre des mammifères distingué par leur long nez souple), Phosphatherium ressemblait plus à un hippopotame nain qu'à un comportement bien plus élégant. Le cadeau était la structure dentaire de cette créature: nous savons que les défenses des éléphants ont évolué à partir d'incisives plutôt que de canines, et les hacheurs de Phosphatherium correspondent à la facture évolutive.

Les deux proboscides les plus remarquables après Phosphatherium étaient Phiomia et Moeritherium, qui vivaient également dans les marécages et les zones boisées d’Afrique du Nord il ya environ 37 à 30 millions d’années. Le plus connu des deux, Moeritherium, portait une lèvre supérieure et un museau souples, ainsi que des canines étendues qui (à la lumière des futurs développements d'éléphants) pourraient être considérées comme des défenses rudimentaires. Comme un petit hippopotame, Moeritherium a passé la majeure partie de son temps à moitié submergé dans des marécages; Sa Phiomia contemporaine ressemblait plus à un éléphant, pesant environ une demi-tonne et dînant sur une végétation terrestre (plutôt que marine).

Un autre proboscide nord-africain de cette époque était le Paléomastodon, qui porte à confusion, à ne pas confondre avec le Mastodon (nom de genre Mammut) qui régnait dans les plaines d'Amérique du Nord 20 millions d'années plus tard. Ce qui est important à propos de Palaeomastodon, c’est qu’il s’agissait bien d’un éléphant préhistorique, ce qui montre qu’il ya 35 millions d'années, la nature s'était à peu près habituée au plan corporel de base du pachyderme (jambes épaisses, tronc long, grandes tailles et défenses).

Vers de vrais éléphants: desinotheres et des gomphothères

Vingt-cinq millions d’années environ après l’extinction des dinosaures, les premiers proboscides sont apparus et pouvaient être facilement identifiés comme des éléphants préhistoriques. Les plus importants d'entre eux, du point de vue de l'évolution, étaient les gomphothères ("mammifères boulonnés"), mais les plus impressionnants étaient les deinotheres, caractérisés par Deinotherium ("terrible mammifère"). Ce proboscide de 10 tonnes arborait des défenses inférieures courbées vers le bas et était l'un des plus grands mammifères à avoir erré sur la Terre; En fait, Deinotherium a peut-être inspiré des récits de «géants» des temps historiques, puisqu'il a survécu jusqu'à la période glaciaire.

Aussi terrifiant que puisse être le Deinotherium, il représentait une branche secondaire de l'évolution des éléphants. La véritable action était parmi les gomphothères, dont le nom étrange dérive de leurs défenses inférieures "soudées", ressemblant à des pelles, qui étaient utilisées pour fouiller les plantes dans un sol moelleux et marécageux. Le genre de signature, Gomphotherium, était particulièrement répandu, se balançant dans les basses terres d'Amérique du Nord, d'Afrique et d'Eurasie il y a environ 15 millions à 5 millions d'années. Deux autres gomphothères de cette époque - Amebelodon ("défense de la pelle") et Platybelodon ("défense plate") - avaient des défenses encore plus distinctives, à tel point que ces éléphants s'éteignirent lorsque les fonds lacustres et les rivières où ils ramassèrent de la nourriture sec.

La différence entre les mammouths et les mastodons

Peu de choses dans l'histoire naturelle sont aussi déroutantes que la différence entre les mammouths et les mastodontes. Même les noms scientifiques de ces éléphants semblent faits pour brouiller les enfants: ce que nous connaissons officieusement sous le nom de Mastodon nord-américain est connu sous le nom de genre Mammut, tandis que le nom de genre pour le Mammouth laineux est le Mammuthus, qui confond de ressemblance (les deux noms appartiennent à la même racine grecque). , signifiant "fouisseur de terre"). Les mastodons sont les plus anciens des deux. Ils ont évolué depuis des gomphothères il y a environ 20 millions d'années et se sont perpétués jusque dans les temps historiques. En règle générale, les mastodontes avaient une tête plus plate que celle des mammouths, et ils étaient aussi légèrement plus petits et plus volumineux. Plus important encore, les dents des mastodontes étaient bien adaptées au broyage des feuilles des plantes, alors que les mammouths pâturaient sur l'herbe, comme le bétail moderne.

Les mammouths sont apparus sur la scène historique bien plus tard que les mastodontes, apparaissant dans les archives fossiles il y a environ deux millions d'années et, tout comme les mastodontes, survivant jusque dans le dernier âge glaciaire (qui, avec le pelage velu du mastodon nord-américain, représente beaucoup de confusion entre ces deux éléphants). Les mammouths étaient légèrement plus gros et plus répandus que les mastodontes et avaient des bosses grasses sur le cou, une source de nutrition indispensable dans les climats rigoureux du nord dans lesquels certaines espèces vivaient.

Le mammouth laineux, Mammuthus primigenius, est l’un des animaux préhistoriques les plus connus depuis que des spécimens entiers ont été retrouvés enfermés dans du pergélisol arctique. Les scientifiques organiseront un jour le génome complet du mammouth laineux et feront la gestation d'un fœtus cloné dans le ventre d'un éléphant moderne!

Un point important commun aux mammouths et aux mastodontes: ces deux éléphants préhistoriques ont survécu jusqu'à une époque historique (entre 10 000 et 4 000 av. J.-C.) et ont été chassés jusqu'à l'extinction par les premiers humains.